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El nuevo aire de la paleontología en Chile

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Publicado
25 de nov del 2014

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En octubre, se dieron cita destacados investigadores nacionales y extranjeros en el IV Simposio de Paleontología en Chile, los cuales coincidieron que la disciplina vive hoy un momento excepcional y un interés que se debe capitalizar. La reunión tuvo como marco la reciente creación del primer posgrado en paleontología del país, en la Universidad Austral de Chile.

De una reunión científica que congregaba a sólo 50 participantes correspondientes principalmente al núcleo de investigadores y estudiantes tesistas en temas de paleontología (en sus versiones de Santiago 2008, Concepción 2010, Punta Arenas 2012), este año se pasó a 150 asistentes en el simposio. “Esto marca una pauta sobre el futuro favorable de la paleontología en el país”, dijeron los expertos.

Así, atrás va quedando la imagen del detective de los fósiles, más bien amateur, que se dedicaba a colectar muestras para ser conservadas, dando paso a una disciplina mucho más dinámica que permite incluso comprender fenómenos como el cambio climático en la historia natural de la Tierra.

Para el Dr. Marcelo Leppe, paleontólogo y jefe del Departamento Científico del Instituto Antártico Chileno (INACH), la calidad del simposio, el descubrimiento de dinosaurios en la Patagonia y la creación del primer magíster de la especialidad en Chile, no son hechos casuales y responden al impulso de una nueva generación de profesionales formados en el extranjero y que han brindado un nuevo aire a la disciplina en el país.

“Hoy existen oportunidades que brinda la paleontología y que hay que aprovechar. Primero de orden económico, donde se incorporarán profesionales para la prospección de yacimientos mineros; segundo, la necesidad de contar con investigadores especializados para trabajar en los estudios de impacto ambiental; y, como tercer punto, fortalecer el turismo de intereses especiales, donde las excavaciones puedan ser socializadas, convirtiéndose en un aporte desde el punto de vista cultural”, añadió Leppe.

Los especialistas creen que el mayor interés se ha ido generando en parte a la amplia difusión de los recientes hallazgos en lugares como Cerro Ballena, en Caldera, y, principalmente, por los ictiosaurios y hadrosaurios encontrados en la Región de Magallanes, hitos de gran impacto en la opinión público.

Uno de los conferencistas principales fue el destacado y reconocido paleontólogo francés del Muséum National d’Histoire Naturelle de París, Dr. Philippe Janvier. El llegó a Valdivia a hablar sobre la importancia de los hallazgos sudamericanos en la reconstrucción de la historia evolutiva de los primeros vertebrados, sin embargo, antes de narrar su presentación, no dudó en señalar que “la UACh y Valdivia pueden convertirse en un polo de desarrollo paleontológico en Latinoamérica”.

“Llegué a Chile y vi mucha gente trabajando en paleontología y me parece increíble. Acá se ve mucha actividad y hasta podría decir que el país muestra mayor resguardo de su patrimonio del pasado que en otros lugares de Sudamérica. El Museo de Historia Natural, por ejemplo, ha realizado una muy buena gestión de sus colecciones”, afirmó Janvier.

El investigador francés no vaciló en señalar que el magíster en paleontología creado por la UACh dará un impulso a la disciplina en el sur de Chile y el continente. “Valdivia está como en el centro de lo que podemos denominar el sur austral y hacia el centro del continente, por lo que la concentración de paleontólogos formará un núcleo interesante y, seguramente, dará pie a estudios que serán una contribución a la ciencia a nivel mundial”, indicó el francés.

En tanto, el Dr. Stephen Wroe, de la Universidad de Nueva Inglaterra, de Australia, quien cerró las 45 presentaciones del encuentro, expresó que la UACh cuenta con investigadores de clase mundial y que el simposio tuvo un nivel superlativo. “Durante estos días estuvieron todas las condiciones necesarias para realizar una gran labor. La universidad cuenta con una gran infraestructura que sin duda les permitirá generar investigaciones que sean un aporte a la ciencia a nivel internacional”, agregó.

El Dr. Stephen Wroe expuso acerca de los estudios biomecánicos que han permitido dilucidar la capacidad de hablar de los neandertales.

Magíster en paleontología

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Los chilenos comienzan como sociedad a incorporar la idea de que la paleontología es una ciencia con mucho futuro en nuestro propio país. Poco a poco este ámbito se abre espacio y la oferta académica finalmente tiene algo concreto que ofrecer: el primer magíster en paleontología del país (www.postgradociencias.uach.cl/paleontologia/).

La Dra. Karen Moreno, directora de este nuevo magíster de la UACh, comentó que para Chile es fundamental contar con profesionales preparados, debido a que convenios como los suscritos en el marco de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE), exigen al país contar con un resguardo de su patrimonio fosilífero.

De esta forma, continuó diciendo Moreno, la Facultad de Ciencias de la Austral pretende atraer a profesionales que deseen adquirir conocimiento general en paleontología para desenvolverse en ámbitos científicos o profesionales, bajo una sólida base teórica, experimental y metodológica, “que les permita proyectar, desarrollar y promover actividades de investigación y de gestión del patrimonio paleontológico”.

La Dra. Moreno además comentó que la creación del posgrado obedece en sus inicios a un proyecto presentado a CONICYT, en el 2012, contratando capital humano avanzado en esta área.

Claramente el magíster en paleontología llega a cubrir una necesidad de perfeccionamiento latente en el país. “Cuando los profesionales, ya sea biólogos o geólogos, querían seguir esta línea, la única opción era continuar fuera del país. El proyecto presentado a CONICYT suplía esta carencia, y resultó ser muy bien evaluado”, recordó Moreno.

Actualmente, y hasta el 19 de diciembre 2014, se encuentran abiertas las postulaciones al magíster, admisión 2015, el que cuenta con el respaldo del Consejo de Monumentos Nacionales.

Fuentes: UACh e INACH.